In collaboration with the
International Astronomical Union


Category of Astronomical Heritage: tangible immovable
Observatoire de Paris, France

Format: Short Description (ICOMOS-IAU Case Study format)

Presentation

Geographical position 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 3
    Status: PUB
    Date: 2013-05-23 16:05:13
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

Situated in the south of Paris, France: Avenue de l’Observatoire

Situé au sud de Paris, France, avenue de l’Observatoire

 

Location 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 4
    Status: PUB
    Date: 2013-11-27 11:31:19
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

Latitude 48° 50′ 11″ N, longitude 2° 20′ 12″ E. Elevation 67m above mean sea level.

Latitude 48° 50′ 11″ N, longitude 2° 20′ 12″ E. Altitude de 67m au repère IGN.

 

General description 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 12
    Status: PUB
    Date: 2013-05-28 13:01:24
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

The Paris Observatory includes a central building dating from the 17th century (Figs 1 and 2), flanked by annexes to the east dating from the 19th century, and a cupola by Arago (1845) (Fig. 2) on the terrace roof.

The central building (1667-1672) was designed by Claude Perrault, a member of late 17th century French architectural revival school based on proportional harmony. The future role of the Observatory was defined by the King’s astronomers, Auzout and Picard, and subsequently by Jean-Dominique Cassini (so-called Cassini I). Placed under the authority of King Louis XIV, it typifies a commitment to power through scientific knowledge.

This Perrault building has three levels. The Paris Zero Meridian forms the symmetrical axis (a fundamental aspect of Perrault’s architectural design). The ground level opens northwards onto the city (Fig. 2). The first level opens southwards onto a terrace that was later paved, followed by a second flat terrace. The second level houses the Meridian built by Cassini I and Cassini II. The measurement of the Paris Meridian, extended to the north and south of Paris in the 18th century, was used to define the unit of length for the metric system. In 1911, France adopted the Greenwich Meridian, the international reference meridian.

Built on a hill close to the Latin Quarter, the historical university district of Paris, the Observatory has contributed to the capital city’s urbanisation since the 18th century. It is contemporary with Versailles Palace and its gardens (World Heritage List, 1979) and the Canal du Midi (World Heritage List, 2006). Originally surrounded by countryside, the ensemble is today located in the city, in a closed and wooded park, providing a buffer zone between the city and the historic buildings, with a surface area of approximately 2.5 hectares. The environmental restrictions are stringent. The so-called Observatory District is uncluttered and building heights are strictly controlled: these conditions have contributed to protecting the site’s astronomical capabilities.

Description succincte du bien, ses origines

L’Observatoire de Paris comprend un báótiment central du XVIIe siècle (photos 1&2), flanqué de báótiments annexes à l’est datant du XIXe siècle, et d’une coupole sur le toit terrasse due à Arago (1845) (photo 2).

Le báótiment central (1667-1672) est de Claude Perrault, représentant du renouveau architectural français de la fin du XVIIe siècle, basé sur l’harmonie des proportions. Les futures fonctions de l’Observatoire ont été définies par les astronomes du roi, Auzout et Picard, puis par Jean-Dominique Cassini (dit Cassini I). Placé sous l’autorité du roi Louis XIV, il en illustre la volonté de pouvoir par la maá«trise scientifique.

Ce báótiment Perrault comporte trois niveaux. Le méridien de Paris en constitue l’axe de symétrie (notion au cœur de la conception architecturale de Perrault). Le rez-de-chaussée s’ouvre au nord vers la ville (photo 2). Le premier étage s’ouvre au sud sur une terrasse plus tard dallée, suivie d’une seconde terrasse aplanie. Au second étage est conservée la méridienne construite par Cassini I et Cassini II. La mesure du méridien de Paris, prolongé au nord et au sud de Paris au cours du XVIIIe siècle, permettra de définir l’unité de longueur du système décimal. En 1911, la France adopte le méridien de Greenwich, méridien international de référence.

Placé sur une colline proche du quartier latin, lieu historique de l’université de Paris, l’Observatoire a contribué à l’urbanisation de la ville-capitale depuis le XVIIIe siècle. Il est contemporain du palais et du parc de Versailles (Liste du patrimoine mondial, 1979) comme du canal du Midi (Liste, 2006). Primitivement placé en campagne, l’ensemble est aujourd’hui situé en ville, dans un jardin arboré fermé, constituant une zone tampon entre la cité et les báótiments historiques, sur une surface d’environ 2,5 hectares. Les contraintes environnementales sont strictes, le quartier, dit de l’Observatoire, est aéré, et la hauteur des báótiments est contrôlée, conditions qui ont contribué à protéger les possibilités astronomiques du site.

Fig. 1/photo 1. The observatory in 1705. Drawing from C. Wolf, Histoire de l’Observatoire de Paris de sa fondation à 1793 (Paris, 1902), plate XI.

Fig. 2/photo 2. The northern frontage of the Observatory. Photograph © Danielle Fauque

 

Brief inventory 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 10
    Status: PUB
    Date: 2013-05-28 21:21:06
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

The online catalogues provide insight into the wealth of the Paris Observatory library and archives.

This site (available in French only) provides a catalogue of the heritage collection, including the instruments, conserved at the Paris Observatory.

Netothèque

Les catalogues en ligne permettent de saisir la richesse de la bibliothèque et des archives de l’Observatoire de Paris.

Ce site présente le catalogue des collections patrimoniales, incluant les instruments, conservées à l’Observatoire de Paris.

 

History 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 4
    Status: PUB
    Date: 2013-05-28 21:19:49
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

This site provides a history of the Paris Observatory up to the end of the 20th century, based on the archives and high-level historical research.

Quelques repères historiques

Ce site donne une histoire de l’Observatoire de Paris jusqu’à la fin du XXe siècle, basée sur les archives et des études historiques de haut niveau.

 

Cultural and symbolic dimension 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 5
    Status: PUB
    Date: 2013-05-23 17:20:46
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

The Paris Observatory is the oldest modern observatory, and as a consequence is testimony to a long history of observational, theoretical and relational astronomy. It rapidly gained international renown, which it has consistently retained through to today. From the start, the continuous observation of Jupiter’s satellites enabled Roemer to discover that the speed of light was finite, and that led to improved knowledge of the earth’s longitudes. The geodetic work by triangulation of the French map in the 17th and 18th centuries, and expeditions on the earth’s shape (1735 and 1736) paved the way to later work using this method as the junction, in 1787, with the Royal Observatory, Greenwich, founded in 1675, and the determination of the Struve Geodetic Arc in 1816-1855.

The continuous observation of the movement of the planets contributed to establishing tables such as the Delambre Tables based on Laplace’s theory at the end of the 18th century, thanks to which, in 1846, Le Verrier predicted the existence of a new planet, Neptune.

The theoretical work on classic celestial mechanics went hand-in-hand with the production of instruments and the development of new methods throughout the 19th and 20th centuries. French space research has its roots in the work performed at the Paris Observatory.

L’Observatoire de Paris est le plus ancien observatoire moderne, et à ce titre témoigne d’une longue histoire de l’astronomie observationnelle, théorique et relationnelle. Il atteint très rapidement une renommée internationale, qui ne s’est jamais interrompue jusqu’à nos jours. Dès l’origine, l’observation continue des satellites de Jupiter a permis à Rœmer de découvrir que la vitesse de la lumière était finie ; ce qui conduit à une meilleure connaissance des longitudes terrestres. Les travaux géodésiques par triangulation de la carte de France aux XVIIe et XVIIIe siècles, et les expéditions pour la forme de la Terre (1735 et 1736) ont initié les travaux ultérieurs utilisant cette méthode comme la jonction, en 1787, avec l’Observatoire de Greenwich, fondé en 1675, ou la détermination de l’arc géodésique de Struve en 1816-1855.

Les observations continues du mouvement des planètes ont contribué à l’établissement de tables comme celles de Delambre d’après la théorie de Laplace à la fin du XVIIIe siècle. Gráóce à elles, Le Verrier a prédit par le calcul, en 1846, l’existence d’une nouvelle planète, Neptune.

Les travaux théoriques de mécanique céleste classique ont accompagné des réalisations instrumentales et l’élaboration de méthodes nouvelles tout au long du XIXe et du XXe siècles. La recherche spatiale française a ses racines dans les travaux effectués à l’Observatoire de Paris.

 

Authenticity and integrity 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 3
    Status: PUB
    Date: 2013-05-24 14:51:56
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

The modifications made throughout its existence have contributed to improving its astronomic use without altering the general plan of the Observatory, or its original astronomic vocation.

The very significant collection of old instruments (see the online inventory) is testimony to their major use in the history of modern and contemporary astronomy. The meridian refracting telescopes and transit instruments have replaced sectors and quadrants, and they in turn were replaced by the Danjon astrolabe in the 20th century, thereby ensuring continuity in the astrometric work performed at the Paris Observatory throughout three centuries. Their presence reinforces the site’s scientific authenticity.

Intégrité - Authenticité

Les modifications apportées au cours de son existence ont contribué à une meilleure utilisation astronomique sans changer le plan général de l’Observatoire, ni modifier sa vocation astronomique originelle.

La collection d’instruments anciens (inventaire en ligne), très significative, témoigne des utilisations majeures pour l’histoire de l’astronomie moderne et contemporaine. Les lunettes méridiennes et les instruments des passages ont succédé aux secteurs et aux quarts-de-cercle, et ont eux-má¬mes été remplacés par l’astrolabe de Danjon au XXe siècle, assurant ainsi la continuité des travaux d’astrométrie réalisés à l’Observatoire de Paris durant trois siècles. Leur présence renforce l’authenticité scientifique du lieu.

 

Documentation and archives 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 3
    Status: PUB
    Date: 2013-05-28 21:28:35
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

The library houses the Observatory archives under strict conditions for their consultation. The data (original handwritten logs of observation data, correspondence between astronomers, and documents from past periods) are of inestimable value, and are still used for contemporary astronomy. The archives have public status and are managed by specialist professional staff.

Archives, documentation

La bibliothèque conserve les archives de l’Observatoire dans des conditions strictes d’usage. Les données (recueils manuscrits originaux de données d’observations, correspondances d’astronomes, documents des périodes antérieures) sont d’une valeur inestimable, toujours utilisées en astronomie d’aujourd’hui. Les archives ont un statut public; elles sont gérées par des personnels professionnels spécialisés.

 

Management and use

Protection 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 2
    Status: PUB
    Date: 2013-05-23 17:30:33
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

The Paris Observatory buildings and its site have been protected by virtue of their status as French Historic Monuments since 1926, updated in 1975. It is therefore a living heritage. Under the responsibility of the French Ministry of Education, this public institution, autonomous since 1854, is entirely given over to astronomy, along with its annexes in the French provinces and abroad, bearing witness to continuity of place and time making it an exceptional site for the history of modern and contemporary astronomy, combining tangible (the buildings and instruments) and intangible (the development of knowledge as reflected in the Observatory’s archives) heritage.

Protection, conservation, gestion

Les báótiments et le site de l’Observatoire bénéficient d’une protection au titre des monuments historiques français, depuis 1926 et actualisée en 1975. C’est donc un patrimoine vivant. Rattaché au Ministère de l’Éducation nationale, cette institution publique, autonome depuis 1854, entièrement dédiée à l’astronomie, ayant des extensions en province et à l’étranger, témoigne d’une continuité dans le temps, et dans l’espace qui fait de lui un lieu exceptionnel de l’histoire de l’astronomie moderne et contemporaine, qui allie patrimoine tangible (les báótiments et les instruments) et intangible (le développement des connaissances dont les archives de l’Observatoire témoignent).

 

Context and environment 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 7
    Status: PUB
    Date: 2013-05-28 13:03:41
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

The Paris Observatory has been and continues to be at the centre of a vast network of international cooperation. The following are just several examples: the network established by Lalande in the 18th century, the national and then European meteorology network established under Le Verrier in the 1850s, the international network for the so-called Carte du Ciel project to map the entire sky from 1887 to 1970 (Fig. 3), the Bureau international de l’heure (BIH or International Time Bureau) (1919-1987). In 1933, the first speaking clock to enter service in the world transmitted directly from the Paris Observatory.

L’Observatoire de Paris a été et reste le centre d’une vaste coopération internationale. Donnons quelques exemples : le réseau constitué par Lalande au XVIIIe siècle, le réseau national puis européen de météorologie sous Le Verrier dans les années 1850, le réseau international de l’opération dite de la Carte du Ciel de 1887 à 1970 (photo 3), le Bureau international de l’heure (1919-1987). En 1933, la première horloge parlante, mise en service public dans le monde, émet à partir de l’Observatoire de Paris.

Fig. 3/photo 3. The dome housing the Carte du Ciel telescope. Photograph © Danielle Fauque

 

References

Bibliography (books and published articles) 
  • InfoTheme: Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century
    Entity: 71
    Subentity: 1
    Version: 3
    Status: PUB
    Date: 2013-05-24 12:42:36
    Author(s): Danielle Fauque with contributions by Clive Ruggles

Indications bibliographiques

  • Wolf, C. (1902). Histoire de l’Observatoire de Paris de sa fondation à 1793. Paris: Gauthier-Villars.
    Still the basic reference work for the period prior to the French Revolution.
    Reste l’ouvrage de base pour la période pré-révolutionnaire.
  • Observatoire de Paris (1967). Observatoire de Paris: Trois siècles d’astronomie (1667-1967). Paris: Observatoire de Paris.
    Catalogue of the exhibition held at the Observatory in 1967.
    Catalogue de l’exposition tenue à l’Observatoire en 1967.

 

  • PrintPrint contents of 'Description' tab
    (opens in a new window)
  • Theme

    Astronomy from the Renaissance to the mid-twentieth century

    Case Study Navigation